La empanada se elabora doblando una masa o masa de pan alrededor del relleno. Este puede consistir en una variedad de carnes, verduras o incluso frutas.
 
En Paraguay, esta típica comida se prepara con masa de mandioca y se rellena con carne, en el mayor de los casos. Es muy frecuente toparse con un puesto o Kiosko en la calle que sirven este popular plato.
 
Las empanadas tienen su origen en Galicia (España) y Portugal. Aparecieron por primera vez en Iberia medieval durante la época de las invasiones moras. Un libro de cocina publicado en catalán en 1520 menciona las empanadas rellenas de marisco entre sus recetas de comida catalana, italiana, francesa y árabe. Se cree que las empanadas y los calzones, muy similares, derivan de las samosas, empanadas árabes rellenas de carne.
 
En Galicia y Portugal, la empanada se prepara de forma similar a una gran tarta que se corta en trozos, lo que la convierte en una comida portátil y abundante para los trabajadores. El relleno de una empanada gallega y portuguesa suele ser de atún, sardinas o chorizo, pero puede llevar bacalao o lomo de cerdo. La carne o el pescado suelen ir en una salsa de tomate, ajo y cebolla dentro de la envoltura de pan o pasta. Debido al gran número de inmigrantes gallegos en América Latina, la empanada gallega también se ha hecho popular en esa región.
 
El plato fue llevado a América Latina y a las Filipinas por los colonos españoles, donde sigue siendo muy popular hasta hoy.